In het begin van de jaren negentig belandde Verkerk bij Houthandel de Vechtstreek. Vanaf 1991 als bedrijfsleider en later, vanaf 1 april '95, als eigenaar. Hij liet het bedrijf groeien, waaraan vooral de verhuizing van de Blomstraat naar de Pampuslaan in belangrijke mate heeft bijgedragen. Hij heeft veelzeggende cijfers: "Wij zijn gegroeid van een omzet van een miljoen gulden in 2001, het laatste jaar van de gulden, naar afgelopen jaar 3,4 miljoen euro. Dat was het beste jaar ooit. Ik denk dat je in Nederland niet snel een vergelijkbare houthandel treft die per werknemer zo'n hoge omzet haalt."

Halffabricaten

De Vechtstreek is een houthandel die handelt volgens een beproefd principe. "Wij produceren geen hout, maar leveren halffabricaten. Bij elke balk, plank of plaat die wij verkopen, moet erna namelijk nog iets gebeuren. We hebben hier ook geen zagerij. Natuurlijk kunnen we planken en platen kleiner zagen, maar dat is wat anders dan een complete zagerij. Het is op de eerste plaats hout en, als aanverwante artikelen, bouwmaterialen die wij verkopen."

'Onze mensen zijn enorm gemotiveerd en werken hier vaak al jaren'

Vier pijlers

Er zijn vier pijlers waar het bedrijf op steunt. Ten eerste zijn dat de loyale werknemers. "Onze mensen zijn enorm gemotiveerd en werken hier vaak al jaren. Als je eens wat langer moet doorwerken, dan wordt daar door niemand een probleem van gemaakt", typeert Verkerk zijn medewerkers. Een andere pijler is de service. "Wij doen veel meer voor onze klanten dan andere houthandels en al helemaal dan de grote jongens met meerdere vestigingen. Bij die bedrijven werken mensen in loondienst en die hebben nu eenmaal een andere insteek dan dat wij hebben." Verkerk geeft een voorbeeld. "Als wij hout afleveren en dat moet over twee plekken worden verdeeld, dan regelen wij dat. Natuurlijk regelen we dat, maar voor concullega's is dat helemaal niet zo natuurlijk, begrijp je. Het zijn vaak kleine dingen."

Assortiment

Derde pijler is het goede assortiment. "Het schiet niet op wanneer je telkens moet wachten tot het hout dat je nodig hebt er is. De samenhang van onze voorraad is altijd in overeenstemming met wat wij kunnen verwachten. Wij weten namelijk inmiddels wel waar onze klanten gemiddeld voor komen."

Kennis over hout

En dan is er nog – of beter: vooral- de enorme kennis over hout. Voor de leek is hout hout. Met een beetje geluk weet iemand het verschil tussen hardhout en vurenhout, om maar eens twee soorten te noemen, maar dan houdt het vaak wel op. Maar zo niet Verkerk, die over hout vrijwel alles weet en dat komt goed van pas, elke dag weer. Hij zegt: "Het merendeel van onze klanten bestaat uit aannemers, timmermannen en zzp'ers. Prima vaklui allemaal, maar over hout weten ze vaak niet het fijne van de zaak. Welnu, laat dat nou geen probleem zijn, want daar zijn wij voor. Welke vragen wij hier zoal krijgen? Noem een vraag en ze komen ermee. Het is het complete palet. Hoe je iets bouwt of bevestigt, welke materialen je het best kunt gebruiken en natuurlijk welke houtsoort voor een bepaalde klus het meest geschikt is. Wij weten dat allemaal."

Goedkoop is duurkoop

Hij weet inmiddels uit ervaring ook wat toepassing van een verkeerde houtsoort voor gevolgen kan hebben. Hij weet: "Voor alles staat dat goedkoop duurkoop is. Als je in de bouw denkt dat je iets heel goedkoops hebt dat heel lang meegaat en dat er ook goed uitziet, dan zeg ik altijd: bel mij als eerste, want ik zoek er al jaren naar. Dat bestaat namelijk niet. Je moet weten wat je ergens mee wilt en daar hoort dan een bepaalde houtsoort bij, zo werkt dat."

'Afbladderende verf is geen slecht hout maar slecht onderhoud'

Goede conditie

"En vergeet trouwens niet dat je er zelf voor moet zorgen dat het hout in goede conditie blijft. Net zoals je op tijd met je auto naar een garage gaat, moet je ook niet wachten tot de verf van het hout bladdert en dan zeggen: het is slecht hout. Nee, het is slecht onderhouden. Dat gaat echt waanzinnig veel mis. En daar komt onze kennis van pas." Het meeste vurenhout bij de Vechtstreek (dit is verreweg de belangrijkste massieve houtsoort in de schappen) komt uit Duitsland, Finland en Zweden. De Vechtstreek heeft verder een kleine voorraad grenen, dat eigenlijk alleen gebruikt wordt voor houtwerk binnen. Het hardhout komt uit Azië, waaronder Indonesië en Maleisië, een deel uit Brazilië en mahonie uit Afrika. Ook is er red cedar uit Canada en lariks uit Rusland. "We kopen al sinds 1998 in bij dezelfde groothandel, want daarvan weten we gewoon dat het goed is", zegt Verkerk logisch.

Tot slot: er is ook een bescheiden winkel, met onder andere toebehoren en gereedschap. "Dat is meer bedoeld uit oogpunt van service, maar ook daarvoor geldt dat er geen rommel wordt aangeboden: kwaliteit voor alles, is mijn motto, bij alles."