Hoewel, in de businessclass zaten nog twee reizigers. “Maar zij moesten hun stewardess delen, terwijl ik in de economy class een privé-stewardess had. Dat was dan nog wel grappig, verder heeft zo’n lege vlucht vooral iets angstigs”, zegt de oud-leerling van het Vechtstede College via Facetime. 

Terwijl thuisblijven overal het devies is, dwong de uitbraak van het coronavirus hem tot een halve wereldreis. In een maand tijd moest hij eerst verkassen uit Italië en vervolgens uit New York, twee grote coronabrandhaarden.

Italiaans leren

Met zijn tvwo-diploma van het Vechtstede op zak, vertrok Matthew twee jaar geleden naar de Big Apple voor een studie wiskunde en economie aan de New York University. In februari van dit jaar verhuisde hij naar het Italiaanse Florence voor een minor van zes maanden; Matthew wil Italiaans leren. 

Het leven was goed, maar in de eerste week van maart riep de school de studenten ineens terug naar New York. “De toenemende besmettingen in Noord-Italië, ongeruste ouders en het uitstapje dat een groep medestudenten maakte naar Venetië, waar in de buurt al veel coronagevallen waren, zullen daar wel mee te maken hebben gehad”, vertelt Matthew. 

In zijn kielzog kwam het virus that nevers sleeps. 

Na het plotselinge vertrek uit Florence dacht hij de studie online voort te zetten bij zijn ouders in Amsterdam-Zuidoost. Dat pakte niet goed uit. “Ik kon mij niet goed concentreren en miste mijn studiegenoten. Toen besloot ik toch ook maar naar New York terug te gaan.” Dat was op 9 maart, de voorlopig laatste normale maandag in die stad. 

In zijn kielzog kwam het virus that nevers sleeps. “Zondagavond hadden we nog iets gegeten in het studentenkwartier bij Union Square. Normaal is het daar altijd heel druk, nu was het stil. Restaurants gingen al vroeg dicht, in de supermarkt was geen diepvriesmaaltijd meer te krijgen. Heel deprimerend.” 

Zo snel mogelijk

Daar zat Matthew dan, in zijn eentje, 5700 kilometer van huis, de hele dag in een krappe studentenflat in Brooklyn met niets anders om handen dan social distancing. Wat als hij nu toch besmet zou raken? Hij wilde zo snel mogelijk terug naar zijn familie. Hoewel de KLM nog vloog, kon hij geen ticket naar Amsterdam bemachtigen. Tante Nashville werd plan B. 

Deze Music City in het zuidoosten van de Verenigde Staten is de voorlopige eindbestemming van de bizar verlopende studiereis. Dolly Parton zal hij er niet snel tegen het lijf lopen. “Het is hier zo’n suburb”, zo schetst Matthew zijn uitzicht via Facetime. ”Van die rijtjeshuizen, net als in de film.”

Parade in de hoofdstraat

Matthew hield zich hier netjes aan het voorschrift om, komende uit New York, twee weken binnen te blijven. Hij voelde en voelt zich overigens kiplekker, dus daar niet van. Toch bleef oma, die een paar blocks verderop woont, uit voorzorg uit de buurt. “Ik was eerst in Italië, toen in New York... je begrijpt dat alle ogen verschrikt mijn kant op schoten als ik even moest hoesten.” 

De periode van zelf-quarantaine liep twee weken geleden af. Veel plezier heeft hij daar niet van, want uitgerekend op die dag volgde er ook in de staat Tennessee een ‘stay at home order’. Dat werd hoog tijd, vond Matthew. In New York zag hij van dichtbij hoe snel het virus om zich heen greep. Hij verbaasde zich erover hoe lang het duurde voordat sommige andere Amerikaanse staten maatregelen troffen. “Tennessee deed tot drie weken geleden alsof er niets aan de hand is. De scholen waren nog open en eind maart was er nog een parade in de hoofdstraat." 

21e verjaardag

Matthews 21e verjaardag, zeker in de Verenigde Staten een mijlpaal, ging intussen geruisloos voorbij. In plaats van taart, zat de student in te kauwen op Italiaanse zinnen. Want de studie Italiaans gaat ondanks alles door. Volgens het rooster van universiteit van Florence, dus moet deze student vanwege het tijdsverschil elke dag vroeg op om online nog net de middaglessen te kunnen meepikken. “Of ik mij zorgen maak? Wel over de wereld, niet over mijn familie. Natuurlijk was ik nu liever thuis in Nederland geweest, maar op dit moment ben ik hier het veiligst.”


Voetgangersbrug in Nashville.